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Dalvm 發表於 2019-5-30 22:42

哪個器官不重要?

醫學並非一直都很尊重人體,從早期外科醫師殘酷破壞身體的完整性就可見一斑:他們會在頭顱打洞,再用水蛭或刺血針大量放血──直到19世紀末這都還是外科醫療的主流方法。甚至到了今天,許多常見的手術還是會切除整個器官──闌尾、膽囊、扁桃腺、子宮(通常在生育期後)──認定患者沒有這些器官照樣可以過得很好。這類摘除手術雖然有其道理,但認為「沒有這些器官也無妨」的想法,卻越來越站不住腳了。

以闌尾為例,可能的話盡量不要動它。許多人在學校學過,這個從結腸延伸而出的微小指狀突起,是無用的演化遺跡,就像某些蛇類身上的微小腳骨。但美國亞利桑那州中西大學的演化生物學家史密斯(Heather Smith)說,這種想法已經被推翻了。2017年由史密斯領銜發表的一篇文章,回顧分析了533種哺乳動物的資料發現,有好些不相關的物種都有闌尾。她說:「這結果暗示,闌尾的存在有其原因。」

原因似乎與免疫以及胃腸道健康有關。史密斯指出,所有擁有闌尾的物種,其闌尾若非含有協助免疫功能的淋巴組織,就是與淋巴組織密切相關。杜克大學的科學家發現,人類的闌尾包著一層有益的腸道細菌。他們在2007年發表的文章提出一項假說,認為闌尾提供「據點」來保護這些微生物,當疾病重創腸道時,闌尾裡的益菌就可以補充腸道的微生物群系。2011年發表的一篇文章支持這項假說,指出切除闌尾的人重複感染困難腸梭菌(一種在腸道益菌缺乏時大量增生的危險菌種)的機率是一般人的2.5倍。

闌尾對身體可能還有更廣泛的影響。去年10月發表的一篇研究指出,摺疊錯誤的α-突觸核蛋白(巴金森氏症患者腦中的不正常蛋白)會堆積在闌尾,新研究也指出扁桃腺與腺樣體的重要性。去年7月一個跨國團隊發表了一篇針對120萬名丹麥孩童的研究論文,比較切除或保留這兩個構造對人體的長期影響。長達10~30年的追蹤發現,約有5%的孩童在九歲前切除兩者或其中之一,其罹患上呼吸道疾病的機率是其他人的2~3倍,而且比較容易發生過敏與氣喘。

這項研究的領銜作者、澳洲墨爾本大學人口暨全球健康學院的資深研究人員拜爾斯(Sean Byars)說,我們很早就知道腺樣體與扁桃腺「是對抗經由呼吸或飲食進入人體的病原體的第一道防線。」由於這些組織在孩童時期最為活躍,而且腺樣體在成人時幾乎完全消失,讓大家以為它們無關緊要。但如同拜爾斯指出的:「這些組織在孩童身上之所以如此重要,或許是有原因的。」也許它們在發育上扮演一角,協助形塑免疫系統,對身體健康有著深遠影響。

拜爾斯警告說,這項研究規模雖然大,但還需要其他研究的佐證,而且針對孩童的治療必須因人而異。雖然如此,他說:「這是最常見的幾種兒科手術,我們的結果暗示,也許保守的療法會比較好。」值得一提的是,美國的扁桃腺切除率相較於20世紀中葉的鼎盛時期,已經下降。現在外科醫師比較少進行子宮切除術,反映了一種越來越普遍的看法,那就是過了生育期的子宮依舊有用,而且也有較不極端的做法可以處理類纖維瘤等常見婦科問題。所以,人體真有哪些部位是無用的或演化遺跡?最有可能的或許是智齒吧!史密斯說:「比起其他靈長類,我們的臉這麼平,通常沒有空間容納它們。」加上我們宰殺與烹煮食物的方式,「我們真的不需要智齒!」

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